Модель Cortez придумали Билл Бауэрман и Фил Найт: Бауэрман тренировал легкоатлетов из студенческой команды Университета Орегона, а Найт занимался командой соперников. Впервые они встретились в 1957 году — тогда два тренера не только подружились, но и стали деловыми партнерами. Билл привозил в Штаты большие партии японских кроссовок Onitsuka Tiger, и Найт стал его партнером по бизнесу. 
 
Бауэрман всегда был убежден, что спортивные кроссовки могут быть еще лучше и функциональнее. Как тренер, он хотел, чтобы его подопечные добивались лучших результатов, а как предприниматель, он стремился развивать свой бизнес и рынок в целом. Билл самостоятельно экспериментировал с материалами и работал над чертежами и к 1968 году представил свое видение современных беговых кроссовок. Так, в 1971 году небольшой бизнес двух друзей под названием Blue Ribbon Sports превратился в компанию Nike, пока еще не выпускающую собственных продуктов.
 
В 1972 году новый бренд выпускает кроссовки Nike Cortez. Расчет был безупречный: модель выпустили аккурат к Олимпийским играм в Мюнхене, она же стала частью официальной формы американской сборной. За первый год выручка от продаж Cortez составила $800 000, что на 100% больше прибыли Blue Ribbon Sports, занимавшейся реализацией Onitsuka Tiger. С релиза этой модели начинается не только история успеха компании, но и история Nike как самостоятельного бренда.

 
Cortez во многом предвосхитили направление работы дизайнеров Nike на долгие годы вперед. Работая над моделью в 60-х, Бауэрман стремился создать легкие кроссовки с гибкой подошвой, которые бы поглощали удары при беге и легко выдерживали длительные тренировки. Оригинальная модель была выполнена из кожи, но вскоре верхнюю часть стали делать из нейлона и замши, чтобы уменьшить вес пары. Сначала Cortez носили профессиональные спортсмены. Они же сделали эту модель частью уличного стиля, продолжив носить эти кроссовки и после тренировки. 

Модель стала иконой поп-культуры среди кроссовок: в Cortez бегал Форрест Гамп, Леонардо ди Каприо сыграл в них волка с Уолл-стрит, а Кендрик Ламар упомянул в одном из треков. В новой рекламной компании, посвященной 45-ому юбилею Cortez, позирует супермодель Белла Хадид.